কোনও বড় রকমের অঘটন ছাড়াই অস্ট্রেলীয় ওপেনের তৃতীয় রাউন্ডে উঠলেন সেরেনা, জকোভিচ-সহ এক ঝাঁক বাছাই তারকা। বৃহস্পতিবার গ্র্যান্ড স্ল্যামের চতুর্থ দিনে প্রতিদ্বন্দ্বিদের ছাড়াও তারকাদের লড়াই করতে হল প্রচণ্ড গরমের সঙ্গে। সেরেনা, জকোভিচ ছাড়াও বাছাইদের মধ্যে পরবর্তী রাউন্ডে উঠলেন গত বারের চ্যাম্পিয়ন স্ট্যানিসলাস ওয়ারিঙ্কা, আগনিয়েস্কা রাদওয়ানস্কা, কেই নিশিকোরি, ইউজিন বুশার, সিমোনা সালেপ এবং ভেনাস উইলিয়ামস।

বুধবার অখ্যাত রাশিয়ান পানোভার বিরুদ্ধে কোনওমতে জেতেন মারিয়া শারাপোভা। চলতি গ্র্যান্ড স্ল্যাম জিতলে সেরেনাকে সরিয়ে এক নম্বর হওয়ার সুযোগ রয়েছে তাঁর কাছে। হোঁচট খেয়ে দ্বিতীয় রাউন্ডের বাধা টপকালেও এক নম্বর সেরেনা কিন্তু পরের রাউন্ডে উঠলেন বিপক্ষকে কার্যত উড়িয়ে দিয়ে। ৩৩ ডিগ্রি সেলসিয়াসের গরমকে বাগে এনে প্রথম সেট জিততে অবশ্য একটু কষ্ট করতে হল ১৮ গ্র্যান্ড স্ল্যামের মালিককে। তবে দ্বিতীয় সেটে ‘সেরেনা’ হয়ে উঠে রাশিয়ার ভোনারেভাকে নিয়ে ছেলেখেলা করলেন তিনি। ৭-৫,৬-০ সেটে ম্যাচ জিতে নিজের ষষ্ঠ অস্ট্রেলিয়ান ওপেন জেতার দিকে আরও এক ধাপ এগোলেন এই মার্কিন তারকা। ম্যাচের শেষে সেরেনা বলেন, “প্রথম সেটে আমি খারাপ খেলছিলাম। আক্রমণাত্মক ভোনারেভার সামনে একটু রক্ষণাত্মক হয়ে পড়ছিলাম। দ্বিতীয় সেটে নিজেকে বোঝাই যে এখানে আমি এত দিন খুব ভাল খেলে এসেছি। তার পরেই আমি ভাল খেলতে শুরু করি।”

সেরেনার থেকেও এ দিন ভয়ঙ্কর দেখিয়েছে ষষ্ঠ বাছাই রাদওয়াস্কাকে। চলতি বছর প্রবাদপ্রতিম টেনিস তারকা মার্টিনা নাভ্রাতিলোভার কোচিংয়ে খেলছেন তিনি। এ দিন সুইডেনের প্রতিপক্ষকে হেলাফেলা করে হারালেন রাদওয়ানস্কা। খেলার ফল ৬-০, ৬-১। জিতে উঠে কোচ মার্টিনার প্রশংসায় পঞ্চমুখ হলেন তিনি। বাছাইদের পাশাপাশি পরের রাউন্ডে উঠলেন মহিলা টেনিসের পরবর্তী প্রজন্ম ইউজিন বুশার, সিমোনা হালেপরা। এবং স্বদেশীয় লরা ডেভিসকে স্ট্রেট সেটে হারিয়ে তৃতীয় রাউন্ডে উঠলেন ‘বৃদ্ধ’ ভেনাস উইলিয়ামসও।

পুরুষদের শীর্ষ বাছাই জকোভিচ অনায়াসেই পৌঁছে গেলেন পরের রাউন্ডে। চার বারের অস্ট্রেলিয়ান ওপেনজয়ী সার্বের সামনে কোনও বাধাই সৃষ্টি করতে পারলেন না তাঁর রাশিয়ান প্রতিদ্বন্দ্বী। খেলার ফল ৬-০, ৬-১, ৬-৪। জকোভিচ জিতলেও বেশ কষ্ট করেই জিততে হল গত বারের চ্যাম্পিয়ন স্ট্যানিসলাস ওয়ারিঙ্কাকে। ফেডেরারের দেশের ওয়ারিঙ্কা গত বার ফাইনালে হারিয়েছিলেন নাদালকে। অখ্যাত রোমানিয়ানের বিরুদ্ধে দু’টি টাইব্রেকার বাঁচিয়ে পরের রাউন্ডে গেলেন চতুর্থ বাছাই ওয়ারিঙ্কা।

পরের রাউন্ডে উঠলেন এশিয়ার সেরা তারকা পঞ্চম বাছাই জাপানের কেই নিশিকোরিও। ইউ এস ওপেনের ফাইনাল খেলা নিশিকোরি চার সেটের লড়াইয়ে হারান তাঁর ক্রোট প্রতিপক্ষকে। দর্শকদের প্রবল সমর্থন পেয়ে উচ্ছ্বসিত নিশিকোরি ম্যাচের শেষে বলেন, “মনে হচ্ছিল অস্ট্রেলিয়া নয়, জাপানের কোর্টেই খেলাটা হচ্ছে। এই সমর্থনকে সঙ্গে নিয়েই কেরিয়ারের প্রথম গ্র্যান্ড স্ল্যামটা জিততে চাই।”

এঁরা ছাড়াও তৃতীয় রাউন্ডে উঠলেন ফেলিসিয়ানো লোপেজ এবং জন ইসনার। তবে চতুর্থ রাউন্ডে সবার চোখ থাকবে দু’বারের চ্যাম্পিয়ন ভিক্টোরিয়া আজারেঙ্কার সঙ্গে প্রাক্তন এক নম্বর ক্যারোলিন ওজনিয়াকির ম্যাচের দিকে। চোট সমস্যায় জর্জরিত ওজনিয়াকি গত বছর তেমন ভাবে খেলতে পারেননি। ফলে তাঁর র‌্যাঙ্কিং নেমে যায় চুয়াল্লিশে। ম্যাচে যে-ই জিতুক, কোয়ার্টার ফাইনালে তাঁর সম্ভাব্য প্রতিদ্বন্দ্বী সেরেনা উইলিয়ামস।