বিশ্বকাপ জিততে তারুণ্যই অস্ত্র ইংল্যান্ড কোচ গ্যারেথ সাউথগেটের। বুধবার বিশ্বকাপের জন্য যে ২৩ সদস্যের দল ঘোষণা করেছেন ইংল্যান্ড কোচ গ্যারেথ সাউথ গেট, তাতে নাম নেই জো হার্ট, জ্যাক উইলশায়ারের মতো অভিজ্ঞদের। কিন্তু ডাক পেয়েছেন লিভারপুলের ১৯ বছর বয়সি ডিফেন্ডার ট্রেন্ট জর্জ আলেকজান্ডার আর্নল্ড। দল ঘোষণার মধ্যে দিয়েই সাউথগেট বুঝিয়ে দিয়েছেন, বিশ্বকাপে তিনি তরুণ ফুটবলারদের উপরেই আস্থা রাখছেন। 

ইংল্যান্ডের প্রাক্তন অধিনায়ক গ্যারি লিনেকার অবশ্য মনে করেন বিশ্বকাপ জয়ের কোনও সম্ভাবনাই নেই ইংল্যান্ডের। এক সাক্ষাৎকারে তিনি বলেছেন, ‘‘আমাদের বিশ্বকাপ জয়ের কোনও সম্ভাবনা নেই।’’ ইংল্যান্ড কেন বিশ্বকাপে ব্যর্থ হবে তার ব্যাখ্যাও দিয়েছেন লিনেকার। বলেছেন, ‘‘ইংল্যান্ডের এই দলে বিশ্বমানের ফুটবলারের সংখ্যা খুবই কম। যদিও গত চার বছরে আমরা বিশ্বের অন্যতম শক্তি হিসেবে উঠে এসেছি। বেশ কয়েক জন প্রতিশ্রুতিমান ফুটবলারও দারুণ ভাবে উঠে এসেছে। তা সত্ত্বেও এই বিশ্বকাপে চ্যাম্পিয়ন হওয়ার সম্ভাবনা আমি দেখছি না।’’ তরুণ ফুটবলারদের নিয়ে কী ভাবে চলতে হয়, তার পরামর্শও লিনেকার দিয়েছেন সাউথগেটকে। তিনি বলেছেন, ‘‘কোচের প্রধান কাজ তরুণ ফুটবলারদের চাপমুক্ত রাখা।’’ এ দিন ইংল্যান্ডের দল ঘোষণার পরে লিনেকারের টুইট, ‘জাতীয় দলে সুযোগ পাওয়া সব ফুটবলারকে অভিনন্দন। গ্যারেথ যে ভাবে তরুণ ফুটবলারদের উপর ভরসা রেখেছে, তাতে আমি খুশি। লফটাস চিক ও আলেকজান্ডার আর্নল্ডকে শুভেচ্ছা।’ 

আর্নল্ডের উত্থানের কাহিনি চমকপ্রদ। মাত্র ছ’বছর বয়সে লিভারপুল অ্যাকাডেমিতে ফুটবল শুরু আর্নল্ডের। গত মরসুমেই সুযোগ পান সিনিয়র দলে। লিভারপুলের জার্সিতে অভিষেক টটেনহ্যাম হটস্পারের বিরুদ্ধে ইএফএল কাপে। কিন্তু এই মরসুমে রক্ষণে য়ুর্গেন ক্লপের প্রধান ভরসা তিনি। আর্নল্ড বলেন, ‘‘ক্লপ পিতৃতুল্য। ওঁর জন্যই আমি এই জায়গায় আসতে পেরেছি।’’ এর আগে অনূর্ধ্ব-২১ ইংল্যান্ডের হয়ে মাত্র তিনটি ম্যাচ খেলেছেন। এ বারই প্রথম ডাক পেলেন সিনিয়র দলে।  

দল ঘোষণার পরে সাউথগেট বলেছেন, ‘‘দল গড়ার সময় তারুণ্যের উপরেই জোর দিয়েছি। দলের ভারসাম্য রাখার জন্য তরুণদের পাশাপাশি বেশ কয়েক জন সিনিয়র ফুটবলারও আছে। আমরা কতটা উন্নতি করেছি, ফুটবলপ্রেমীরা বিশ্বকাপেই দেখতে পাবেন।’’ তিনি যোগ করেছেন, ‘‘এক সপ্তাহ আগে কিন্তু আমি দল গঠন করিনি। এক মাসেরও বেশি সময় ধরে ফুটবলার নির্বাচন করেছি।’’ যদিও সাউথগেটের যুক্তি মানতে নারাজ ইংল্যান্ড সমর্থকরা। জো হার্ট ও উইলশায়ার দলে না থাকায় সোশ্যাল নেটওয়ার্কিং ওয়েবসাইটে ক্ষোভ উগরে দেন তাঁরা।

এ দিকে, বুধবার দল ঘোষণার দিনেই প্রয়াত হলেন ১৯৬৬ সালে বিশ্বকাপজয়ী ইংল্যান্ড দলের ডিফেন্ডার রে উইলসন। তাঁর বয়স হয়েছিল ৮৩।