চোদ্দো বছর আগে অটলবিহারি বাজপেয়ী যে ভাবে তাঁদের মন জিতে নিয়েছিলেন, তা এখন মনে পড়ছে সৌরভ গঙ্গোপাধ্যায়ের। ২০০৪-য় ঐতিহাসিক পাকিস্তান সফরে যাওয়ার আগে ভারতীয় ক্রিকেটারদের একটি ব্যাট উপহার দিয়ে তৎকালীন প্রধানমন্ত্রী তাতে লিখে দিয়েছিলেন, ‘শুধু খেলাই না, হৃদয়ও জিতে এসো’। সেই ব্যাট উপহার দেওয়ার ছবি এ দিন টুইট করেন সৌরভ। লেখেন, ‘‘ভারত  সবচেয়ে উজ্জ্বল রত্ন হারাল। এক অসাধারণ ব্যক্তিত্ব। তাঁর আত্মার শান্তি কামনা করি।’’

প্রয়াত বাজপেয়ী যে ভাবে শুভেচ্ছা জানিয়েছিলেন সৌরভদের, তা তাঁদের মন ছুঁয়ে গিয়েছিল বলে জানান সেই দলের ম্যানেজার রত্নাকর শেট্টি। সেই সফরের স্মৃতি রোমন্থন করে শেট্টি জানান, সেই সফর সম্ভব হয়েছিল বাজপেয়ীর চেষ্টাতেই। তিনি বলেন, ‘‘সেই সফর সম্ভব হয়েছিল বাজপেয়ীজির জন্যই। উনি চাইতেন দুই দেশের মধ্যে সম্পর্কের উন্নতি হোক। আর চেয়েছিলেন ক্রিকেটের মাধ্যমেই তা হোক। তাঁর সরকারের অনুমতি নিয়েই সে বার বোর্ড দল পাঠিয়েছিল।’’

১৯ বছর পরে সেই পাকিস্তান সফরে ভারতীয় দলে ছিলেন সচিন তেন্ডুলকর, রাহুল দ্রাবিড়, ভিভিএস লক্ষ্মণ, অনিল কুম্বলে, বীরেন্দ্র সহবাগের মতো তারকারা। সেই সফরে রওনা হওয়ার আগে প্রধানমন্ত্রী বাজপেয়ী সৌরভদের সঙ্গে কাটিয়েছিলেন ঘণ্টাখানেক। সেই সন্ধ্যার বর্ণনা দিতে গিয়ে শেট্টি জানান, ‘‘সেই সন্ধ্যায় বাগানে নৌসেনার ব্যান্ড দেশভক্তির গানের সুর বাজাচ্ছিল একের পর এক। প্রধানমন্ত্রী আমাদের একটি ব্যাট উপহার দেন, তাতেই ছেলেরা উদ্বুদ্ধ হয়ে ওঠে।’’ টেস্ট ও ওয়ান ডে দুই সিরিজই জেতে ভারত।